Martes, 05 Marzo 2019 20:41

De la cima al precipicio: cómo este metal cae víctima de los autos eléctricos

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Los precios del cobalto cayeron inesperadamente en picado, después de su crecimiento registrado en 2018. ¿Qué se esconde detrás de este desplome?

La historia de lo que ocurrió con el cobalto fue un clásico ciclo de auge en el ámbito de las materias primas. Se creía que la demanda de autos eléctricos crecería y los inversores destinarían más recursos a comprar el cobalto, escribe el periodista Mark Burton en su artículo para Bloomberg.

Este metal es un componente crítico de las baterías de iones de litio que se utilizan en la mayor parte de los autos eléctricos contemporáneos. El factor que contribuyó al aumento de la extracción del cobalto fue la opinión generalizada de que sus suministros eran limitados.

"Desde el punto de vista geológico, el metal no es raro, pero se produce exclusivamente como subproducto en las minas de cobre y níquel", destacó el autor del artículo.

Efectivamente el auge de precios del cobalto fue provocado por el 'boom' en los suministros procedentes de la República Democrática del Congo. Según cálculos de la empresa Fastmarkets MB, los precios se desplomaron más de un 60% hasta situarse en 15,88 dólares por libra desde el apogeo registrado en abril de 2018.

Glencore, la empresa multinacional con sede en Suiza, que es el mayor productor de cobalto en el mundo, aumentó su extracción en las minas situadas en el Congo. Los mineros chinos tampoco se rezagaron y aumentaron su producción para alimentar la creciente demanda mostrada por parte de los productores de baterías.

"Además, miles de pequeños mineros lucharon por poder utilizar los depósitos ricos en este mineral, frecuentemente trabajando de una manera ilegal en los peligrosos pozos improvisados, donde la materia prima se extraía con las manos", enfatiza.

De acuerdo con la casa comercial Darton Commodities, los suministros de estas minas artesanales aumentaron en más del doble entre 2016 y 2018.

"Aunque actualmente el mercado de cobalto está de baja, todavía hay mucho optimismo acerca de su futuro. Los productores automovilísticos aún planean desplegar sus modelos de autos eléctricos", destaca Mark Burton.

En la empresa Citigroup creen que el cobalto puede reponer el 16% de su precio este año mientras que el paro en la mina de Katanga amenaza con sumergir el mercado en un déficit de suministros. Las exportaciones del hidróxido de cobalto de la empresa Kamoto Copper Company permanecieron suspendidas. Esta compañía opera la empresa Katanga Mining responsable de llevar a cabo la exploración en la mina de Katanga en el Congo.

El cese de sus exportaciones está relacionado con el descubrimiento de mezclas de uranio en su hidróxido de cobalto extraído de Katanga.

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